June 30, 2022

WASHINGTON – Hier ist eine Frage, die sich Kunstexperten der National Gallery of Art stellen: Sind einige Gemälde in der Sammlung des Museums, die Johannes Vermeer zugeschrieben werden, tatsächlich das Werk von Vermeer, dem niederländischen Künstler aus dem 17. detailgetreue, realistische Darstellungen des bürgerlichen Lebens?

Die beiden Gemälde sind keine offensichtlichen Fälschungen. Eines gilt zwar als Meisterwerk, aber sie sind im Oeuvre von Vermeer ungewöhnlich: kleiner als seine anderen Werke und auf Holztafeln statt auf Leinwand gemalt.

„Und so scheinen sie sich etwas vom Rest seiner Arbeit zu unterscheiden“, sagte Melanie Gifford, wissenschaftliche Restauratorin an der National Gallery.

„Girl With the Red Hat“ gehört zu den 34 Kunstwerken, die fast überall als echte Vermeers gelten. Das andere, “Mädchen mit Flöte”, wird “nur vorsichtig Johannes Vermeer zugeschrieben”, heißt es auf der Website des Museums, da es “nicht den Maßstäben des Meisters entspricht”.

Anerkennung…Widener Collection, National Gallery of Art

Dennoch weist „Girl With a Flute“ stilistische Ähnlichkeiten mit „Girl With the Red Hat“ und anderen Vermeer-Gemälden auf. Auf der anderen Seite, wenn „Girl With a Flute“ kein authentischer Vermeer ist, ist es vielleicht auch „Girl With the Red Hat“ nicht.

“Es gibt seit vielen Jahren Zweifel an der Zuschreibung”, sagte Dr. Gifford.

Kunstexperten, unterstützt von einem Wissenschaftler, der früher Kameras für Aufklärungsflugzeuge konstruierte, nutzen zunehmend eine Technik, die auch zur Untersuchung des Mars verwendet wird, um Fragen wie diese zu beantworten.

Die Covid-19-Pandemie erwies sich als Segen für die Kunstwissenschaft. Als die Nationalgalerie und andere Museen vorübergehend geschlossen wurden, konnten verehrte Gemälde zum Studium abgenommen werden, ohne den Zorn enttäuschter Besucher auf sich zu ziehen.

John K. Delaney, ein leitender Imaging-Wissenschaftler an der National Gallery, sagte, er und eine Kollegin, Kathryn Dooley, „sind sechs bis acht Wochen lang ruhig reingegangen und haben uns alle unsere Vermeers, einschließlich derer, die es einige Fragezeichen.”

Vieles über Vermeer, der 1675 im Alter von 43 Jahren starb, bleibt geheimnisumwittert; seine Arbeit geriet zwei Jahrhunderte lang in Vergessenheit, bis Kritiker sie im 19. Jahrhundert wiederentdeckten und ihn als Meister in der Verwendung von Farbe zum Einfangen von Lichtabstufungen, Schatten und Texturen feierten.

„Wir versuchen, ein Verständnis für seine Maltechniken zu entwickeln“, sagte Dr. Delaney. „Die Leute versuchen herauszufinden, ob das alles Vermeer ist oder sich auch jemand anderes darauf einlässt?“

Die National Gallery besitzt auch zwei Leinwände, die wie „Girl With the Red Hat“ selbstbewusst Vermeer zugeschrieben werden. Diese drei Gemälde und „Mädchen mit Flöte“ sind jetzt wieder im Westflügel des Museums zu sehen, das im Mai wiedereröffnet wurde. Aber das Studium der Daten geht weiter.

In der Vergangenheit mussten Kunstkuratoren und Restauratoren nur mit dem arbeiten, was sie auf der Oberfläche des Kunstwerks sehen und was sie in historischen Dokumenten ausgraben konnten. Gelegentlich können sie einen Farbfleck entfernen, um die Ebenen eines Kunstwerks zu analysieren.

Röntgenaufnahmen lieferten einige der ersten Einblicke in das, was unter den sichtbaren Deckschichten liegen könnte. Durch eine Technik namens Röntgenfluoreszenz können dieselben hochenergetischen Lichtteilchen auch verwendet werden, um Elemente wie Zink, Blei und Kupfer zu identifizieren, die in bestimmten Farbpigmenten enthalten sind. Diese Elemente absorbieren Röntgenstrahlen und geben die Energie bei charakteristischen Wellenlängen wieder ab, eine Art atomarer Fingerabdruck.

Dr. Delaneys Spezialgebiet, die bildgebende Reflexionsspektroskopie, ist eine der neueren Methoden, die sich die Tatsache zunutze macht, dass verschiedene Moleküle Licht mit unterschiedlichen Wellenlängen absorbieren. Durch die Analyse der Helligkeit von Farben, die von etwas abprallen, können Wissenschaftler oft erkennen, woraus dieses Objekt besteht. Das ist von großem Nutzen für Geologen, die Mineralien auf der Oberfläche von Landschaften untersuchen. Die Technologie hilft Pharmaunternehmen, die Reinheit ihrer Medikamente sicherzustellen, und Geheimdienstexperten verwenden ähnliche Bilder von Satelliten und Flugzeugen, um versteckte feindliche Ziele zu finden.

„Man kann unterscheiden zwischen, nun ja, ich werde nicht zu viel sagen, aber man kann zwischen verschiedenen Arten von bemalten Objekten und natürlichen Objekten unterscheiden“, sagte Dr. Delaney, der für eine Firma arbeitete, die Kameras für die U-2-Aufklärung entwickelte Flugzeuge, bevor sie der National Gallery beitreten.

Auch Geologen fanden, dass dies eine nützliche Technik ist. Durch das Überfliegen eines Gebiets mit einer hochentwickelten Kamera, die Daten im sichtbaren und infraroten Wellenlängenbereich sammelt, konnten sie verschiedene Gesteinsarten identifizieren. Der Mars Reconnaissance Orbiter der NASA und die Rover Curiosity und Perseverance verwenden bildgebende Reflexionsspektroskopie, um Mineralien auf dem Roten Planeten zu identifizieren.

Marcello Picollo, ein Forscher am Nello Carrara Institute of Applied Physics in Florenz, Italien, war Teil des Teams, das die Technik als erster auf das Studium von Kunstwerken anwendete. Als ausgebildeter Geologe erkannte er, dass viele Pigmente im Wesentlichen zerkleinerte Mineralien sind. Die bildgebende Reflexionsspektroskopie kann auch organische Moleküle identifizieren, wie sie in Cochenille-Insekten vorkommen, die pulverisiert wurden, um ein tiefrotes Pigment zu erzeugen.

„Es ist eine großartige, leistungsstarke Untersuchungsmethode“, sagte Dr. Picollo.

Diese Kamerasysteme mussten jedoch an die Bedürfnisse von Kunstmuseen angepasst werden: um die Gemälde aus nächster Nähe und mit hoher Präzision ohne grelles, potenziell schädliches Licht zu studieren.

Ungefähr zur gleichen Zeit, als die italienischen Wissenschaftler ihre Systeme entwickelten, begann Dr. Delaney als Berater für die National Gallery of Art.

Die frühen Geräte, die Dr. Delaney verwendete, konnten Bilder bei mehreren Wellenlängen aufnehmen, daher wurden sie Multispektralkameras genannt. Im Laufe der Zeit wurden die Geräte immer ausgefeilter und konnten zwischen vielen weiteren Wellenlängen unterscheiden. Sie werden jetzt als hyperspektral statt nur als multispektral bezeichnet.

Im Jahr 2007 stellte die National Gallery Dr. Delaney Vollzeit ein und er begann mit Kunstexperten auf der ganzen Welt zusammenzuarbeiten, darunter mit denen des J. Paul Getty Museums in Los Angeles, der englischen National Gallery in London und des Rijksmuseums in Amsterdam.

“John war der Typ, der wirklich die Tür für diesen massiven Einsatz dieser Technik geöffnet hat”, sagte Dr. Picollo.

Als Dr. Dooley 2010 ihre Promotion in Chemie abschloss, war sie auf der Suche nach einem Job, bei dem sie ihre Fähigkeiten in der Spektroskopie einbringen konnte. Sie stieß auf ein Stipendium an der National Gallery.

„Ich dachte immer, ich würde irgendwo in der Industrie arbeiten und Spektroskopie anwenden, um etwas zu analysieren“, sagt Dr. Dooley, heute Forscher am Museum. „Und zufällig kann ich Kunstwerke analysieren, und das ist ziemlich cool.“

Das Labor der National Gallery verfügt über eine motorisierte Staffelei, die ein Gemälde vor einer Kamera hin und her, auf und ab bewegt. Für jeden Punkt sammelt die Kamera detaillierte Reflexionsinformationen über einen Bereich von Wellenlängen und erzeugt während eines einstündigen Scans Gigabyte an Daten. Die Hyperspektralkamera kann auch gegen ein Röntgenfluoreszenzgerät ausgetauscht werden.

Viele Kunsthistoriker der Galerie waren zunächst nicht begeistert, als Dr. Delaney und Dr. Dooley ihnen erstmals Grafiken zur Lichtabsorption zeigten. Aber sie fingen an, herumzukommen.

Vor einigen Jahren fragte David Alan Brown, der Kurator italienischer und spanischer Gemälde, ob die Techniken helfen könnten, einige seiner Fragen zu „Das Fest der Götter“ zu beantworten, einem Gemälde von Giovanni Bellini aus dem 16. Jahrhundert, das eine mythologische Szene darstellt mit Jupiter, Merkur, Apollo und anderen olympischen Göttern bei einem Bankett im Freien. Es wurde später von einem Schüler Bellinis grundlegend neu gemalt – Tiziano Vecellio, besser bekannt als Tizian, der vielleicht der größte der Renaissance-Maler in Venedig war.

Tizian änderte den Hintergrund und fügte einen Berg hinzu, der Bäume bedeckte, die Bellini gemalt hatte, und Dr. Brown, jetzt im Ruhestand, “wollte genau wissen, wie der Wald aussah”, sagte Dr. Delaney. »Kate hat alle Bäume gefunden«, sagte er. “Und dann konnten wir ein paar Informationen über das Blattwerk erhalten.”

Das führte zu einer farblichen Rekonstruktion des Originalgemäldes.

“Wir haben viele seiner Fragen beantwortet”, sagte Dr. Dooley.

Die Zusammenarbeit von Dr. Delaney mit dem Getty Museum umfasst hyperspektrale Scans, die Licht auf ein verstecktes Gemälde unter Rembrandts „Ein alter Mann im Militärkostüm“ werfen. Es ist seit langem bekannt, dass Rembrandt dieses Werk übereinander gemalt hat, und Röntgenbilder zeigten, dass das erste Gemälde „völlig verkehrt gegenüber dem Gemälde oben steht“, sagte Karen Trentelman, Leiterin der technischen Studien am Getty technical .

Es war ein weiteres Porträt, ungefähr von der gleichen Größe, aber sonst war nicht viel bekannt.

„Wenn Sie einen versteckten Rembrandt haben, möchten Sie herausfinden, was es ist“, sagte Dr. Trentelman. “Aber natürlich werden Sie den oberen Rembrandt nicht abkratzen, um dorthin zu gelangen.”

Das Getty besaß keine Hyperspektralkamera, also kam Dr. Delaney, um zu helfen. „Er würde dieses Ding tatsächlich einpacken und hierher nach Los Angeles fliegen und mit uns daran arbeiten“, sagte Dr. Trentelman. “Wir laden ihn im Januar und Februar hierher ein, wenn es in Los Angeles schön und in Washington wirklich miserabel ist.”

Röntgenfluoreszenz-Scans zeigten die Verteilung von Eisen- und Kupferatomen im ersten Gemälde, was auf einen jüngeren Mann in einer Robe hindeutet. Die hyperspektrale Bildgebung enthüllte mehr: nicht weniger als vier Augenpaare.

“Er schien irgendwie zu suchen, wo er die Augen platzieren sollte”, sagte Dr. Trentelman.

Dr. Delaney hat auch beim Scannen von Vincent van Goghs „Iris“ geholfen, dem möglicherweise beliebtesten Gemälde in der Sammlung von Getty.

Die Blumen auf dem Gemälde sind jetzt blau, aber in einem Brief an seinen Bruder Theo beschrieb van Gogh sie als violett. „Können wir Beweise finden, die auf eine Farbänderung hindeuten, die wir für sehr wahrscheinlich halten?“ sagte Dr. Trentelman. „Van Gogh war berüchtigt dafür, Farben zu verwenden, die ihre Farbe veränderten und verblassten.“

Das wiederum könnte den Leuten ein Gefühl dafür geben, wie das Kunstwerk früher aussah. “Wir könnten eine digitale Farbrekonstruktion erstellen, um zu sagen: ‘Hey, so hätte es aussehen können, als es frisch war'”, sagte Dr. Trentelman.

Aber es gibt definitiv kein verstecktes Gemälde unter “Iris”, sagte sie. Es ist vielmehr eine subtilere Studie darüber, wie van Gogh seine Gemälde geschaffen hat, und bietet Informationen, die Restauratoren helfen können, sie zu bewahren.

Mit Hilfe von Dr. Delaney kauft Getty ein hyperspektrales Kamerasystem, das in den kommenden Monaten auf den Markt kommen soll, sagte Dr. Trentelman.

Zurück in der National Gallery of Art halfen hyperspektrale Reflexions- und Röntgenfluoreszenz-Scans der Vermeer-Gemälde, Pigmente zu identifizieren und gaben Einblicke in die Arbeitsweise von Vermeer.

Die Vielzahl der hyperspektralen Daten kann verwendet werden, um Falschfarbenbilder zu erstellen, ähnlich denen, die Planetenwissenschaftler verwenden, um subtile Details in fremden Landschaften zu erkennen.

Vermeers Gemälde sind bekannt für ihre präzisen Details – so präzise, ​​dass einige vorgeschlagen haben, ein optisches Gerät namens Camera Obscura zu verwenden, um die richtigen Perspektiven zu skizzieren – doch die Infrarot- und Röntgenbilder zeigen auch rauere Pinselstriche in den unteren Schichten.

„In seiner Vorbereitungsphase, wenn er die Komposition auslegt, geht es ziemlich schnell“, sagte Dr. Dooley. „Und es ist irgendwie skizzenhaft. Es ist irgendwie bürstenhaft. Und es wird lockerer gehandhabt, als ich denke, dass die Öffentlichkeit oft an Vermeer denkt.“

Auf die Frage, wer “Mädchen mit dem roten Hut” und “Mädchen mit Flöte” wirklich gemalt hat, sagte Marjorie E. Wieseman, die Leiterin der Abteilung für nordeuropäische Malerei der Nationalgalerie, vorsichtig, dass es noch keine Schlussfolgerungen gebe.

„Es gibt einige Anomalien in den Gemälden in Bezug auf ihre Beziehung zu anderen Werken von Vermeer“, sagte sie. „Wie viele können Sie plausibel erklären, und wie viele bleiben Kuriositäten und nur etwas vom linken Feld?“

Dr. Gifford sagte, sie und die anderen Forscher hofften, ihre Ergebnisse bis zum nächsten Jahr in einem Papier zu veröffentlichen.

„Wir streiten immer noch“, sagte Dr. Gifford.